¡Nos encanta aprender sobre los animales! Y hoy es el turno de los artrópodos, el filo más numeroso del reino animal. Animales tan diferentes entre sí como la mariposa y el cangrejo forman parte de este gran grupo, porque tienen una característica en común… ¿te imaginas cuál es?

No te preocupes, porque en este artículo vas a encontrar la respuesta, y mucha más información: características de los animales artrópodos, su clasificación y muchos ejemplos, con imágenes, que seguro te pueden servir para el cole.

¿Cuáles son los animales artrópodos?

Los artrópodos son animales invertebrados con apéndices articulados. La mayor parte tienen un esqueleto externo que los protege.

Hemos ya dicho que son el filo más numeroso del reino animal: se conocen más de 1.200.000 especies, la mayoría insectos. ¡Representan el 80% de las especies animales conocidas!

Características de los artrópodos

Existen artrópodos terrestres y marinos, y a pesar de incluir especies animales muy diferentes entre sí, tienen algunas características en común:

  1. Tienen apéndices articulados. De hecho el nombre deriva del griego: árthron, «articulación» y poús, «pie». Pero no se trata solo de patas, pueden ser mandíbulas, antenas… existen una gran variedad de apéndices articulados que pueden poseer estos animales. Los apéndices se presentan siempre de a pares.
  2. Son invertebrados, es decir que no tienen columna vertebral ni esqueleto interno articulado.
  3. La mayor parte presentan un exoesqueleto, es decir una capa exterior rígida, que mudan periódicamente. Tiene una función doble: por un lado protege al animal, y por otro es el punto de anclaje de los músculos del cuerpo, por eso es llamado esqueleto externo.
  4. Sus cuerpos están formados por segmentos repetitivos: son módulos que se repiten a lo largo del eje del cuerpo.

Estas son las características comunes a todo artrópodo. Ahora veamos algunas que presentan ciertas variaciones.

Muda

El esqueleto externo tiene una desventaja y es que, para poder crecer, el animal debe desprenderse de él. Lo hace en un proceso llamado muda. El animal secreta unas enzimas que ablandan y digieren en parte la capa más inferior del esqueleto externo, provocando que el resto se desprenda. Inmediatamente comienza la secreción de un nuevo exoesqueleto,  pero hasta que no se endurece esta nueva cubierta el animal está relativamente indefenso, con menos posibilidad de escapar o resistirse.

¿Qué comen?

Hay artrópodos herbívoros, carnívoros y omnívoros. 

¿Cómo respiran?

Muchos artrópodos son demasiado pequeños como para tener un sistema respiratorio. Los acuáticos respiran a través de branquias, como los peces. Los de vida aérea pueden tener dos tipos de órganos respiratorios: tráqueas o pulmones en libro.

  • Branquias: son los órganos respiratorios de numerosos animales acuáticos, mediante los cuales se extrae el oxígeno disuelto en el agua y transfiere el dióxido de carbono al medio.
  • Tráqueas: una red de tubos vacíos que penetra en los tejidos y aporta oxígeno directamente a las células, sin necesidad de la intervención del aparato circulatorio.
  • Pulmones en libro: son los órganos respiratorios de los arácnidos. Están formados por una serie de cavidades de tejido organizadas como las páginas de un libro. Los pliegues maximizan la superficie expuesta al aire y de ese modo facilitan el intercambio de gases con el ambiente.

¿Cómo se reproducen?

Los artrópodos son ovíparos, es decir que ponen huevos. En la reproducción sexual, las hembras ponen huevos tras ser fecundadas por los machos. El desarrollo luego puede ser:

  • directo:nace un individuo similar al adulto pero de menor tamaño.
  • indirecto: nace una larva y luego se producen una serie de cambios llamados metamorfosis, de la que hablaremos más abajo.

También hay casos en los que la hembra produce un cigoto sin haber sido fecundada (partenogénesis), sobre todo en crustáceos e insectos. Otros en los que las larvas se fragmentan generando nuevos individuos (embriogénesis), y en especies parásitas hay casos de hermafroditismo, es decir de animales que tienen un aparato reproductor mixto capaz de producir gametos masculinos y femeninos.

La metamorfosis

La metamorfosis es una transformación durante el desarrollo desde el nacimiento hasta la edad adulta, que puede llegar a ser drástica. El ciclo vital de los insectos que pasan por este proceso suele tener dos o tres fases: comienza con la larva o ninfa, pasa -o no- por un estadio de pupa (como las mariposas), y termina con el adulto. A través de estos estadios, el crecimiento se produce por procesos de muda y crecimiento de una nueva cutícula a medida que aumenta el tamaño.

Clasificación de los artrópodos

Los artrópodos se clasifican en cuatro grandes grupos, según la cantidad de patas:

Insectos

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Mariquita (Coccinellidae)

Se caracterizan por tener un par de antenas, tres pares de patas y dos pares de alas (que, no obstante, pueden reducirse o faltar). Son el grupo de animales más diverso del planeta. Se encuentran en todos los ambientes de la Tierra, aunque solo un grupo muy restringido se ha adaptado a la vida en los océanos.

Pero no solo hay una gran diversidad de insectos -hay alrededor de un millón de especies descritas, más que todos los demás grupos de animales juntos- sino que también son increíblemente abundantes. ¿Sabes cuántas hormigas pueden llegar a vivir en un hormiguero?… ¡20 millones! Se calcula que hay 200 millones de insectos por cada ser humano.

Tipos de artrópodos
Libélula (Anisoptera)

Los insectos a su vez se dividen los siguientes órdenes:

  • odonatos, como las libélulas, con 6 000 especies
  • ortópteros (saltamontes, grillos), con, 20 000 especies
  • lepidópteros (mariposas y polillas), con 120 000 especies
  • dípteros​ (moscas, mosquitos), 160 000 especies
  • dictiópteros (cucarachas, termitas, mantis), 9 800 especies
  • ftirápteros (piojos), 5 200 especies
  • sifonápteros (pulgas), 1 900 especies
  • hemípteros (chinches, pulgones, cigarras), 82 000 especies
  • coleópteros (escarabajos, mariquitas), 375 000 especies
  • himenópteros (abejas, avispas, hormigas), 153 000 especies

Arácnidos

Tipos de artrópodos
Araña (Araneae)

El cuerpo de los arácnidos está dividido en dos zonas: el cefalotórax (donde se encuentran la cabeza y el tórax) y el abdomen. No tienen antenas, tienen 4 pares de patas, un par de quelíceros  y un par de pedipalpos (ambos son apéndices bucales). Incluyen especies tan conocidas como las arañas, los escorpiones y las garrapatas.

Son más abundantes y variados en climas cálidos, pero están presentes en todos los climas no polares. Existen más de 102 000 especies de arácnidos, y son el segundo grupo más numeroso del reino animal, después de los insectos.

Artrópodos
Escorpión

Los actuales se clasifican en 11 órdenes:

  • amblipigios
  • arañas
  • opiliones
  • palpígrados,
  • pseudoescorpiones
  • ricinuleidos
  • esquizómidos
  • escorpiones
  • solífugos
  • uropigios
  • ácaros

Crustáceos

Qué son los artrópodos
Cangrejo (Malacostraca)

Se caracterizan por tener un exoesqueleto articulado que mudan varias veces durante su vida para poder crecer, dos pares de antenas (son los únicos artrópodos con dos pares), al menos un par de maxilas. Tienen en total 5 pares de apéndices. Incluyen varios grupos de animales, como las langostas, los cangrejos, los langostinos y los percebes. Los crustáceos son fundamentalmente acuáticos y habitan en todas las profundidades y en distintos medios, como el mar, el agua salobre y el agua dulce.

Una característica propia y definitoria del grupo es la presencia de la larva nauplio, que es la primera larva de los crustáceos, que necesita mudar para poder crecer.

Artrópodo
Camarón mantis

Existen seis clases de crustáceos:

  • branchiopoda (pulgas de agua, artemia)
  • remipedia
  • cephalocarida
  • maxillopoda (percebes, bellotas de mar)
  • ostracoda
  • malacostraca (camarones, cangrejos, gambas, langostas, etc)

Miriápodos

Artrópodos qué son
Milpiés

El nombre miriápodo deriva del griego myria, «innumerable» y podos, «pie», lo que nos indica su principal característica: tienen muchos pares de patas. El récord pertenece una especie de «milpiés» de California que tiene… ¡375 pares!

Tienen en común un cuerpo compuesto por dos regiones: cabeza y tronco. El tronco es largo y está formado por muchos segmentos, con multitud de pares de patas.

Se han descrito más de 160 000 especies, divididas en cuatro grupos:

  •  ciempiés o quilópodos: Tienen un cuerpo alargado y plano formado por 21 segmentos o anillos, con un par de patas en cada uno de ellos. Pueden llegar a medir desde unos cuantos milímetros hasta los 30 cm.
  • milpiés o diplópodos: por lo general tienen entre 34 y 400 patas y la especie con más, Illacme plenipes, solo tiene 750. Generalmente tienen cuerpos cilíndricos muy largos con más de 20 segmentos.
  • paurópodos: son diminutos (0,5-2 mm), tienen el cuerpo blando, las antenas ramificadas y entre 9 y 11 pares de patas.
  • sínfilos: de pequeño tamaño (0,5-8 mm), de cuertpo blando y con 12 pares de patas,  habitan lugares húmedos.

Seguro que ahora tienes muy claro qué son los artrópodos ¿verdad? Puedes seguir aprendiendo sobre el reino animal con nosotros:

Artrópodos: ¿qué animales son? Características y clasificación
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