El Reino Protoctista Reino Protista agrupa a todos los seres vivientes que no pueden clasificarse dentro de ninguno de los otros tres reinos eucariotas: Animae (animales), Plantae (plantas) y Fungi (hongos).  Es un reino muy vasto que agrupa organismos muy diferentes entre sí, por lo que en este artículo vamos a explicar del modo más sencillo posible cuáles son sus características principales y qué tipos de organismos se clasifican con protistas o protoctistas.

¿Qué es el Reino Protoctista o Protista?

El Reino Protoctista o Protista agrupa a todos los organismos eucariotas que no pueden ser clasificados como animales, plantas y hongos.

Pero para poder entender esta definición, lo primero que tenemos que saber es qué es un organismo eucariota:

¿Qué son los organismos eucariotas?

Los organismos eucariotas son aquellos que están formados por células con un núcleo delimitado por una membrana, en donde está contenido el material genético. Son eucariotas los animales, las plantas, los hongos y los protistas.

Por el contrario, las arqueas y las bacterias son procariotas, porque sus células no poseen un núcleo delimitado, por lo que su material genético se encuentra disperso en el citoplasma.

MÁS INFORMACIÓN SOBRE LAS CÉLULAS EUCARIOTAS

Características de los protistas

Como hemos dicho, el reino de los protistas es muy heterogéneo: es un grupo parafilético, es decir que sus miembros no tienen un antepasado común; está integrado por organismos ya sea unicelulares como pluricelulares; pueden ser autótrofos (no se nutren de otros seres vivos, como las plantas) o heterótrofos (se nutren de otros seres vivos, como los animales). Algunos protistas, como las algas pardas, pueden llegar a medir decenas de metros; pero la mayor parte son microscópicos.

Por consiguiente es difícil encontrar características comunes a todos los protoctistas. A continuación resumimos algunas:

Dónde viven

No hay ningún protista que esté completamente adaptado a la vida en el aire. Los que no son completamente acuáticos, viven en ambientes terrestres húmedos o en el interior de otros organismos.

Alimentación de los protistas

Como hemos dicho, los protoctistas pueden ser autótrofos o heterótrofos:

  • Autótrofos: los que poseen clorofila realizan la fotosíntesis, es decir que elaboran su propio alimento a partir del CO2 (dióxido de carbono), el agua y los minerales, y con la ayuda de la luz solar.
  • Heterótrofos: se alimentan de otros seres vivos. Pueden ser fagótrofos, es decir que se alimentan por ingestión, u osmótrofos, cuando obtienen su alimento por absorción.

Algunos protistas unicelulares presentan los dos tipos de nutrición contemporáneamente. También existen protistas parásitos que pueden ocasionar problemas de salud a sus huéspedes.

Reproducción de los protoctistas

La reproducción en el reino protoctista se puede dar tanto de manera asexual como sexual. Incluso hay especies que se pueden reproducir de ambas formas, adaptándose a las condiciones del medio ambiente:

  • La reproducción asexual en la mayoría de los casos se da por mitosis, que es un proceso de división celular en el que una célula (la madre) se divide en dos células nuevas (las hijas), que son genéticamente idénticas. Algunos se reproducen por gemación (consiste en la formación de prominencias sobre el individuo progenitor, que al crecer y desarrollarse, originan nuevos seres que pueden separarse del individuo progenitor o quedar unidos a él, iniciando así una colonia) o por división múltiple (un individuo se divide en dos o más individuos cada uno de los cuales es capaz de reconstruir un organismo por completo).
  • La reproducción sexual puede ser por singamia (la unión de gametos en la fertilización), autogamia (auto-fertilización) o por conjugación (intercambio de información genética).

RECUERDA> La reproducción sexual es aquella que se da a partir de la unión del material genético de dos progenitores. La reproducción asexual es aquella en la que a partir de una célula o un grupo de células, se desarrolla un individuo nuevo genéticamente idéntico al primero.

Clasificación de los protoctistas

La clasificación tradicional de los protoctistas los divide en algasprotozoos mohos mucilaginosos, pero es una clasificación sin valor científico. Actualmente se distinguen los siguientes clados (grupo con un antepasado común):

Archaeplastida o Primoplantae

Reino de los protistas
Gracilaria (Rhodophyta) – Fuente

Comprende dos grupos de algas: las algas rojas (Rhodophyta) y las glaucofitas (algas unicelulares de agua dulce). Tienen el mismo origen que las algas verdes y las plantas vasculares terrestres, por lo que algunos autores las consideran parte del reino Plantae y no del reino protista.

Se caracterizan por la presencia de cloroplastos (órganos celulares que se ocupan de la fotosíntesis).

Stramenopiles o Heterokonta

Reino protista
Diatomeas (Bacillariophyceae) – Fuente

Este clado incluye algas de diferentes tipos: pueden ser unicelulares como las algas diatomeas que forman el plancton, o pluricelulares como las algas pardas, que son gigantes y forman verdaderos bosques submarinos. También forman parte de este clado los oomicetos, que se asemejan a mohos y no tienen cloroplastos, por lo que son parásitos o heterótrofos.

Alveolata

Reino Protoctista
Componentes del plancton: A la izquierda los dinoflagelados Gyrodinium y Protoperidinium, y a la derecha el ciliado Favella – Fuente

En este grupo se encuentran tanto protistas con cloroplastos como sin ellos. Entre los alveolata con cloroplasto se encuentran los dinoflagelados, que es un grupo extenso de protistas con flagelos (una extensión alargada del cuerpo que les ayuda a moverse, como la «cola» de los espermatozoides). Son unicelulares y forman parte del fitoplancton de agua dulce y marino.

Entre los que no tienen cloroplasto se encuentran los apicomplejos, que son exclusivamente endoparásitos (viven en el interior de su huésped) de animales, y los ciliados, uno de los principales grupos de protistas con más de 3500 especies. Son comunes donde hay agua, y la mayoría se alimenta de organismos pequeños (bacterias, algas, etc.).

Rhizaria

Clases de protistas
Euglypha – Fuente

Es un grupo de protistas de tipo ameboide o flagelado. Comprende algunos ameboides (células que se mueven o alimentan por medio de prolongaciones llamadas seudópodos) y cercozoos (un grupo heterogéneo que incluye amebas, mohos mucosos y algunos flagelados con cloroplasto).

Excavata

Qué son los protistas
Trypanosoma brucei (Euglenozoa) – Fuente

Es un grupo de protistas que se caracterizan por tener un surco ventral de alimentación utilizado para capturar e ingerir pequeñas partículas con la ayuda de las corrientes generadas por los flagelos. Son uno de los grandes grupos de protistas unicelulares, que incluye organismos de vida libre, simbiontes y algunos importantes parásitos de los humanos, como los tripanosomas, causantes de la enfermedad de Chagas y la enfermedad del sueño.

La mayoría son heterótrofos, tienen dos, cuatro, o más flagelos.

Amoebozoa

Qué son los protoctistas
Cuerpo fructífero de Comatriga nigra (Mycetozoa) – Fuente

Este clado comprende un gran número de protistas ameboides y la mayoría de los mohos mucosos, que se caracterizan porque en alguna etapa de su ciclo de vida forman agregados multinucleados (o multicelulares que se deslizan por el suelo alimentándose de materia vegetal en descomposición.

Opisthokonta

Protistas
Nuclearia (Nucleariida) – Fuente

Se caracteriza por la presencia de un flagelo que ocupa una posición posterior, avanzando la célula por delante de él, como se ve en los espermatozoides de los animales.. Es el origen de los reinos Fungi Animalia.

Importancia del Reino Protoctista

Como hemos visto, clasificar a los protoctistas no es sencillo, porque existen muchísimas especies muy diferentes entre sí. Sin embargo, son de vital importancia para el ciclo de la vida. De hecho, tienen como origen un protista los organismos eucariotas más complejos: los animales, las plantas y los hongos.

Además, son los componentes más importantes del del plancton (organismos que viven en suspensión en el agua), del bentos (del fondo de ecosistemas acuáticos) y del edafón (de la comunidad que habita los suelos). Los 3 conjuntos de organismos están en la base de la cadena alimentaria: el plancton es el alimento de equinodermos, crustáceos y peces en estado larvario. Estas larvas al crecer sirven como alimento a bancos de pequeños peces que a su vez alimentan a peces mayores que alimentan, a veces, en varios eslabones sucesivos, a los grandes depredadores oceánicos, como son los cetáceos carnívoros, los tiburones, los atunes o los peces espada. Y lo mismo ocurre con el bentos y el edafón, cada uno en su propio ecosistema.

¡Qué fascinante es la naturaleza! ¿No os parece?