¿Sabías que en la actualidad se conocen casi 5.500 especies de mamíferos? Una de ellas somos nosotros, los homo sapiens. La mayoría de los animales mamíferos son vivíparos, es decir que sus embriones se desarrollan dentro del vientre materno, pero también existen mamíferos que deponen huevos… ¿te acuerdas cuáles son?

Estos animales presentan una gran diversidad: desde la ballena azul, que con sus 120 toneladas de peso es el animal más grande de la Tierra, hasta el murciélago nariz de cerdo de Kitti, que pesando solo 2 gramos es el mamífero más pequeño.

En nuestra clase de hoy vamos a aprender todo acerca de estos animales: cuáles son sus características principales, y cómo se clasifican. Si estás buscando información para el cole, este artículo te vendrá muy pero muy bien, porque te dejaremos también muchas imágenes de mamíferos para que puedas descargar e imprimir si te hacen falta.

¿Cuáles son los animales mamíferos?

Animales mamíferos
La jirafa es un mamífero placentario

Los mamíferos (nombre científico Mammalia) son una clase de animales vertebrados de sangre caliente, que poseen glándulas mamarias productoras de leche, con la que alimentan a sus crías.

La mayoría de los mamíferos son vivíparos, es decir que en el estado embrional, las crías se desarrollan dentro del vientre materno. Pero también están los monotremas, un grupo de mamíferos que conservan capacidades reptilianas, como la reproducción ovípara. Y los marsupiales, que se caracterizan por un corto desarrollo en el útero materno y completar gran parte del crecimiento agarrados a las glándulas mamarias del interior de la bolsa marsupial o marsupio.

Pero antes de hablar de la clasificación de los mammalia, tenemos que dejar en claro cuáles son las características que los agrupan en una clase zoológica…

Características de los mamíferos

Mamífero
El elefante es un mamífero placentario

Hemos dicho que los mamíferos forman una clase de seres vivos con notables diferencias entre sí; sin embargo presentan una serie de características que no están presentes en ninguna otra especie animal:

  • Todos descienden de un antepasado común, un sinápsido primitivo que vivió hace aproximadamente 200 millones de años
  • La mandíbula está conformada por un único hueso dentario, que difiere de especie a especie en función de la alimentación
  • La mandíbula se articula con el cráneo, entre el dentario (en la mandíbula) y el escamosal (en el cráneo).
  • Tienen tres huesos en el oído medio: martillo, yunque y estribo.
  • Poseen pabellones auriculares, todos menos los mamíferos marinos que lo han perdido en el proceso evolutivo, por razones hidrodinámicas
  • Tienen glándulas mamarias capaces de segregar leche, con la que alimentan a las crías. Es la característica que les da nombre
  • Son los únicos animales que tienen pelo en casi todas las etapas de su vida (algunas especies solo en estado embrionario)
  • El sexo se determina en la formación misma del cigoto, a través de los cromosomas sexuales: dos diferentes en los machos (XY), y dos iguales en las hembras (XX)
  • La fecundación siempre es interna

Además de estas características anatómicas y fisiológicas, vamos a hablar de los rasgos más comunes, de esas preguntas que todos nos hacemos sobre los animales:

¿Cómo respiran?

Los mamíferos respiran el oxígeno presente en el aire. Con la inspiración, el oxígeno presente en el aire entra en el sistema respiratorio, que se ocupa de captarlo y llevarlo a las células de todo el cuerpo a través de la sangre; con la expiración, se desecha el dióxido de carbono que las células producen como resultado del proceso de absorción del oxígeno.

El diseño y el funcionamiento de todos los órganos y tejidos  que forman parte del aparato respiratorio está perfectamente adaptado a las condiciones de vida de las especies.

Grandes mamíferos
La ballena es un mamífero placentario

¿Qué comen?

Es difícil responder a esta pregunta, porque hay mamíferos carnívoros, herbívoros, omnívaros… lo que sí tienen en común, es el modo en el que ingieren los alimentos y los procesan para obtener los nutrientes.

El aparato digestivo de los mamíferos es un complejo visceral tubular en el que los alimentos se someten a un intenso tratamiento para obtener el máximo aprovechamiento de los nutrientes. El proceso de la digestión comienza en la boca, con la masticación e insalivación de los alimentos, y finaliza con la excreción de los residuos a través del ano.

¿Cómo se reproducen?

En todos los mamíferos los sexos se presentan separados, y la reproducción es vivípara, excepto en el grupo de los monotremas donde es ovípara.

El embrión se desarrolla junto con una serie de membranas que lo protegen (corion, amnios, alantoides y saco vitelino). Dos de estas membranas (el corion y el alantoides) se unen a la pared del útero, formando la placenta. El embrión permanece unido a la placenta por el cordón umbilical, y a través de él recibe todas las sustancias nutrientes desde el cuerpo de la madre.

SIGUE APRENDIENDO SOBRE EL APARATO REPRODUCTOR FEMENINO

Hemos dicho que en la mayoría de los mamíferos el embrión se desarrolla dentro del cuerpo de la madre y nace en un estado de desarrollo avanzado. Pero también hemos dicho que esto no siempre es así, y esta diferencia deriva en una clasificación de los mamíferos en marsupiales,  placentarios y monotremas.

Clasificación de los animales mamíferos

Mamíferos
La liebre es un mamífero placentario

¿Qué son los animales vivíparos?

Los animales vivíparos son aquellos cuyo embrión se desarrolla, después de la fecundación, dentro de una estructura especializada en el vientre de la hembra, donde recibirá oxígeno y alimentos hasta el momento del nacimiento. Pero el viviparismo no es una condición exclusiva de los mamíferos. Son también vivíparos algunos insectos reptiles, peces y anfibios urodelos.

Pero la forma más avanzada de viviparismo es el placentario, que se da en casi todos los mamíferos,  a excepción de los monotremas, los cuales ponen huevos, y los marsupiales, que carecen de placenta, por lo que el feto nace en un estado muy prematuro, y debe continuar su desarrollo en una bolsa exterior llamada marsupio.

Vamos a ver entonces en detalle las características de estos grupos:

Mamíferos placentarios

Mamífero clases
El erizo es un mamífero placentario

Los placentarios (Placentalia) son una infraclase de mamíferos. Su característica distintiva es que las crías permanecen en el útero materno, siendo alimentados por una placenta, como hemos visto antes. El período de gestación varía mucho de especie en especie. Normalmente, cuando mayor es el tamaño del animal, mayor es el tiempo de gestación.

Son mamíferos placentarios:

  • Cingulados (armadillo)
  • Vermilinguos (oso hormiguero)
  • Folívoros (perezoso)
  • Tenrécidos (tenrec)
  • Crisoclóridos (topo dorado)
  • Macroscelídeos (musaraña elefante)
  • Tubulidentados (cerdo hormiguero)
  • Sirenios (manatí)
  • Proboscídeos (elefante)
  • Procávidos (damán)
  • Erinaceomorfos (erizo)
  • Soricomorfos (topo, musaraña, desmán del Pirineo)
  • Artiodáctilos ( camellos, llamas, cerdos, hipopótamos, vacas, antílopes, ciervos, jirafas, cabras, etc.)
  • Cetáceos (ballena, delfín, orca)
  • Ceratomorfos (rinoceronte, tapir)
  • Hipomorfos (caballo, asno, onagro, cebra)
  • Quirópteros (murciélago)
  • Folidotos (pangolín)
  • Carnívoros (incluye alrededor de 260 especies)
  • Lagomorfos (conejo, liebre, pica)
  • Roedores (incluye alrededor de 2280 especies)
  • Escandentios (tupaya)
  • Dermópteros (colugo)
  • Primates (es el orden al que pertenecemos los seres humanos)

Marsupiales

Mamíferos marsupiales
El canguro es un mamífero marsupial

Los marsupiales (Marsupialia) son una infraclase de mamíferos. Se caracterizan por un corto desarrollo en el útero materno y completar gran parte del crecimiento agarrados a las glándulas mamarias del interior de la bolsa marsupial o marsupio, una bolsa situada en el vientre de la madre. Existen unas 270 especies actuales, unas 70 en América y aproximadamente 200 en Australia.

Los embriones nacen en una fase muy precoz de su desarrollo y se arrastran sobre una línea de saliva que la madre deposita con la lengua entre la vagina y la bolsa marsupial; una vez alcanzado el marsupio se fijan a los pezones y permanecen en la bolsa durante largo tiempo, hasta completar su desarrollo.

Marsupiales
El koala es un mamífero marsupial

Son marsupiales:

  • Didelfimorfos (zarigüeya)
  • Paucituberculados (ratón runcho)
  • Microbioterios (monito del monte)
  • Diprotodontos (canguro, falagero pigmeo, cuscús, koala, petauro)
  • Dasiuromorfos
  • Notorictemorfos (topo marsupial)
  • Peramelemorfos (bandicuts, bilbies)

Monotremas

Mamíferos que ponen huevos
El ornitorrinco es un mamífero monotrema

Los monotremas son un orden de mamíferos que incluye las especies actuales de mamíferos más primitivas que retienen diversas características reptilianas, como la reproducción ovípara (son los únicos mamíferos que ponen huevos), y la presencia de cloaca, orificio donde confluyen los tractos digestivo, urinario y reproductor; su nombre hace referencia a esta característica y significa «un solo orificio».

Durante mucho tiempo fueron clasificados como reptiles con pelo, hasta que se identificaron inequivocablemente como mamíferos, porque poseen todas las características que definen la clase (tienen pelo; producen leche para alimentar a las crías; presentan tres hueso en el oído medio; mantienen su temperatura corporal independientemente de la temperatura ambiental)

Son monotremas: 

  • El ornitorrinco
  • Los equidnas

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